Accoutumance

L'accoutumance ou tolérance est un processus d'adaptation de l'organisme à un stimulus extérieur, un environnement nouveau ou même un produit toxique.



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Théorie et physiopathologie des addictions

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Définitions :

  • Habitude qu'on prend de faire ou d'éprouver quelque chose; Phénomène d'adaptation d'un organisme au contact d'un agent externe... (source : fr.wiktionary)

L'accoutumance ou tolérance est un processus d'adaptation de l'organisme à un stimulus extérieur, un environnement nouveau ou même un produit toxique. Cette accoutumance se manifeste par un affaiblissement ou même un épuisement de la réponse à ce stimulus à mesure que l'organisme y est confronté. Cette diminution de la réponse implique obligatoirement une capacité plus grande à supporter les effets du stimulus et la possibilité potentielle d'augmenter le stimulus pour recréer les mêmes effets qu'à la première confrontation.

Généralités

On parle surtout d'accoutumance au bruit où, à force d'être confronté à un bruit, les personnes ne l'entendent plus (bruit de circulation routière, train, etc. ) ou d'accoutumance à la climatisation où les personnes présentent de véritables malaises face à des températures ambiantes non régulées.

Il est aussi quelquefois question d'accoutumance à l'eau dans les processus d'apprentissage de la nage spécifiquement attentifs à éviter le développement de phobie. Le phénomène de conditionnement des chiens de Pavlov peut aussi être rapproché d'un processus d'accoutumance, puisqu'accoutumés à la sonnette, les chiens l'avait associée de fait à l'alimentation, adaptant la réponse de leur organisme par un processus de salivation.

C'est aussi le processus d'accoutumance qui sert de base à la désensibilisation allergique et l'insensibilisation des apiculteurs. Ce processus est d'ailleurs, intuitivement du moins, connu depuis plusieurs millénaires, puisque, selon la légende, le roi Mithridate eut la vie sauve le jour où on tenta de l'empoisonner pour avoir pris la précaution d'ingérer préalablement régulièrement de petites doses de poison, on parle d'ailleurs de «mithridatisation». Même si cette optique pourrait amener à considérer l'accoutumance comme une sorte de réponse immunitaire, ça n'est pas le cas, l'accoutumance résulte d'une adaptation normale de l'organisme à une situation ou un stimulus anormal et générant obligatoirement une réponse moins efficace en cas de danger.

En pharmacologie, on parle plus particulièrement d'accoutumance pharmacodynamique : l'absorption régulière et fréquente d'une substance toxique par une personne est suivie de réponses de l'organisme de moins en moins marquées. C'est une réponse adaptative physiologique visant à maintenir l'homéostasie pour tenter de conserver une activité normale malgré une situation anormale.

Cette accoutumance induit quelquefois une augmentation des doses afin d'obtenir l'effet d'origine. Le seuil critique de toxicité peut alors être dépassé et ainsi occasionner une surdose (couramment nommé overdose) ou même amener à supporter des doses reconnues comme létales chez une personne non accoutumée.

La propension à provoquer une accoutumance fait partie des facteurs permettant de déterminer la dangerosité des drogues. (Voir article détaillé Classification des psychotropes)

Accoutumance et dépendance

Il convient de distinguer accoutumance et dépendance même si le terme accoutumance est quelquefois utilisé comme synonyme de dépendance. Et quoique les deux soient fréquemment associées, l'une peut exister sans l'autre.

A titre d'exemple, l'organisme peut être accoutumé à un stimulus, c'est-à-dire en tolérer plus aisément une exposition plus importante, sans qu'il y ait une dépendance pour tout autant. De même, on peut être dépendant d'une substance sans que l'exposition indispensable à l'obtention de l'effet ne change, quoi que cela soit plus rare.

Tolérances spécifiques

Tolérance croisée

Une tolérance croisée se développe lorsque la personne ne consomme qu'un seul produit mais que l'organisme s'accoutume à la totalité de la famille chimique du produit ou aux produits ayant les mêmes effets.

C'est le cas par exemple pour :

Tolérance cyclique

On parle de tolérance cyclique lorsque la personne s'accoutume rapidement au produit quand la consommation est fréquente et régulière mais que cette accoutumance peut se perdre en cas d'abstinence et réapparaître en cas de reprise de la consommation. C'est le cas pour le LSD. C'est ce phénomène qui explique la légende urbaine typique au LSD nommée rester collé où les personnes décrivent une absence d'effet malgré leur consommation.

Tolérance inversée

On parle de tolérance inversée ou tolérance négative quand les doses nécessaires à l'effet d'origine sont plus petites, ou la naissance de l'effet devient plus rapide, à mesure que la consommation continue. Certains usagers de cannabis ou d'alcool décrivent ce phénomène. [1]

Tolérance acquise

La tolérance acquise sert à désigner une accoutumance qui continue malgré l'abstinence.

Notes

  1. Yasmina Salmandjee, Les drogues, Tout savoir sur leurs effets, leurs risques et la législation, Eyrolles, coll. «Eyrolles Pratique», 2003 (ISBN 2-7081-3532-5)  

Voir aussi

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